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« Eurofins Scientific dispose d’une grande souplesse financière »

Interview de Gilles Martin, président directeur général d’Eurofins Scientific.

Gilles Martin, président directeur général d’Eurofins Scientific

L’entrée d’Eurofins Scientific au sein l’indice CAC 40 depuis le 17 septembre constitue-t- elle une consécration ?

Gilles Martin : Cette entrée au CAC 40 est une étape importante dans l’histoire du Groupe. C’est une réussite en elle-même qui rend hommage à tous les efforts que nos équipes ont fourni depuis la création de la société en 1987.

Eurofins Scientific est l’un des groupes européens cotés en bourse qui connaît la croissance la plus rapide. Depuis 1988, son chiffre d’affaires a augmenté de 32% par an (en moyenne composée) et ce, grâce à sa croissance organique et aux acquisitions. Par ailleurs, le cours de son action a progressé de plus de 30% chaque année (en moyenne composée) depuis son introduction en bourse en octobre 1997.

Aujourd’hui Eurofins est un leader mondial sur un grand nombre de marchés sur lequel il opère et poursuit sa mission de contribuer à un monde plus sûr et plus sain en fournissant à ses clients des services de laboratoire, de recherche et de conseil innovants et de grande qualité, tout en créant des opportunités pour ses employés et en générant de la valeur durable pour ses actionnaires. Cette mission n’a jamais été aussi cruciale qu’aujourd’hui, où le Groupe a fait preuve d’agilité et d’innovation, en développant rapidement de nouvelles solutions de test pour lutter contre la propagation du Covid-19 et de ses variantes.

Fondé par vous-même en 1987 à Nantes, le laboratoire a bien changé. Quel a été le secret de votre réussite ?

G. M : Eurofins a été créé en 1987 pour industrialiser et commercialiser une méthode d’analyse brevetée permettant de vérifier l’origine et la pureté de nombreux aliments et boissons. En un peu plus de 30 ans, nous sommes passés d’une start-up à un réseau international de 900 laboratoires, employant 55 000 personnes en Europe, aux Etats-Unis, en Asie-Pacifique, en Amérique du Sud ainsi qu’en Afrique. Le choix de décentralisation des entités a permis au Groupe de développer un niveau d’agilité unique dans son industrie et qui s’est révélée très efficace dans la lutte contre le Covid-19.

Après la phase de lancement d’Eurofins, nous nous sommes consacrés à l’élargissement du portefeuille technologique en acquérant des laboratoires dotés de technologies uniques et d’un savoir-faire avec un potentiel de rayonnement international. Nous avons par la suite bâti des positions de leader dans nos 3 cœurs de métier (analyses alimentaires, pharmaceutiques et environnementales) mais aussi dans des segments de marché clés tels que l’information génomique et l’analyse des contaminants.

Ce qui nous a d’autant plus renforcé c’est le développement de notre infrastructure logicielle pour soutenir nos différentes activités et gagner en productivité et en efficacité tout en agrandissant et en spécialisant nos différents sites, chose qui a mené à une plus forte croissance et à l’amélioration de nos marges à travers des économies d’échelle et des mesures de réduction des coûts des plus adaptées.

Nous avons également harmonisé notre plateforme technologique et nous bénéficions donc d’un système de logistique à la pointe de la technologie. Cependant, nous allons continuer à élargir notre portefeuille de technologies et sa couverture géographique afin d’offrir le meilleur service en termes de qualité et de répondre le plus efficacement possible aux demandes de nos clients.

Notre secret est donc notre politique d’amélioration continue de nos processus et de nos services qui a pour but d’offrir la meilleure qualité possible et de répondre de manière efficace aux demandes les plus spécifiques de nos clients, tout en gardant une approche durable et respectueuse de l’environnement et des critères ESG.

Diriez-vous que la crise sanitaire a été un accélérateur du développement d’Eurofins Scientific ?

G. M : En 2020, Eurofins a réagi de manière rapide et efficace au défi mondial du Covid-19 en créant une capacité pour aider mensuellement plus de 20 millions de patients susceptibles d’avoir été affectés par le virus, et ce grâce à des produits d’analyse et des services de qualité et tout en soutenant directement les professionnels de santé qui travaillent en première ligne pour combattre le virus.

Le Groupe a mis en place des capacités étendues de tests PCR et a effectué plus de 25 millions de tests dans ses propres laboratoires. Eurofins soutient par ailleurs le développement d’un certain nombre de vaccins et a également mis en place des programmes de test, de surveillance et de conseil SAFER@WORK™ pour aider à garantir des environnements, des voyages et des événements plus sûrs pendant cette crise sanitaire.

Il est donc de plus en plus clair que les évolutions liées à la pandémie ont alimenté par le passé et vont alimenter une accélération de la demande pour les services d’Eurofins dans les années à venir.

Cependant, la crise sanitaire n’a pas été le seul moteur de l’accélération du développement d’Eurofins. Nos activités directement liées à notre cœur de métier ont également été témoins d’une reprise plus rapide que prévu et par conséquent un retour à la normal d’avant Covid. Notre cœur de métier a donc contribué conséquemment à l’établissement de nouveaux objectifs financiers améliorés pour les années à venir.

Ne faut-il pas craindre une diminution des revenus liés aux tests contre le covid au cours des prochains trimestres ?

G. M : En 2021, nous avons révisé nos objectifs pour cette année sur la base d’hypothèses conservatrices concernant l’activité liée au Covid-19 prévoyant des revenus totaux de 6,15 milliards en 2021 dont 1 milliard liés aux tests Covid-19.

Nous avons également établi des objectifs conservateurs pour 2022 et 2023, ne tenant compte d’aucune contribution aux revenus provenant des tests Covid-19. Tout revenu lié au Covid-19 représenterait donc une opportunité de croissance par rapport à nos objectifs actuels, qui sont basés uniquement sur la performance de nos activités liées à notre cœur de métier (à l’exclusion des revenus des tests cliniques et des réactifs liés au Covid-19).

Quel est votre regard sur cette crise ? Doit-on s’habituer à vivre avec l’émergence de virus ?

G. M : La crise sanitaire du Covid-19 nous a beaucoup apporté en termes d’expertise dans le dépistage des virus.

Nous allons tirer profit de l’expérience cumulée et acquise grâce au développement des tests relatifs au dépistage du Covid-19 afin d’introduire de nouveaux tests de dépistage d’autres virus et ce, à bas coûts. Par exemple, jusqu’à présent, la majorité des tests effectués dans l’industrie alimentaire ne concernaient que les bactéries, les virus étant rarement testés, voire pas du tout. Cependant, de l’ordre de la moitié des intoxications alimentaires sont dues à des virus plutôt qu’à des bactéries, de sorte qu’une augmentation des tests de dépistage des virus alimentaires serait bénéfique pour la société dans son ensemble.

Eurofins reste donc prêt à répondre très rapidement à toute nouvelle crise de santé publique causée par de nouveaux agents pathogènes et veille à continuellement améliorer l’utilisation de ses laboratoires pour y répondre de manière rapide et efficace.

Eurofins Scientific est-il aujourd’hui un spécialiste complet de la bioanalyse positionné sur ses trois marchés de la santé, de l’environnement et de l’alimentaire ? Quels sont les axes d’amélioration à entreprendre à la fois d’un point de vue géographique et par expertises ?

G. M : Eurofins « teste pour la vie ». Nous sommes le leader mondial dans le domaine de l’analyse des produits alimentaires, environnementaux, pharmaceutiques et cosmétiques ainsi que dans les services de Recherche Sous Contrat (CRO) en agro-science. Nous sommes également l’un des leaders sur le marché de certains tests et services de laboratoire dans les domaines de la génomique, de la pharmacologie de découverte, de la médecine légale (forensic), des sciences des matériaux avancées et du soutien aux études cliniques, et nous avons une présence mondiale émergente dans le développement et la fabrication sous contrat de médicaments (CDMO). Le groupe a également une présence en plein essor dans le domaine des tests de diagnostic clinique hautement spécialisés et moléculaires et des produits de diagnostic in-vitro.

Notre objectif est de fournir à nos clients des services de haute qualité, des solutions innovantes et des résultats précis dans les délais impartis. Eurofins est idéalement positionné pour répondre aux normes de qualité et de sécurité de plus en plus strictes de ses clients et aux exigences croissantes des autorités réglementaires, ainsi qu’aux besoins des professionnels de santé dans le monde entier.

Eurofins a connu une très forte croissance depuis sa création et notre stratégie est de continuer à élargir notre portefeuille de technologies et notre couverture géographique. Grâce à la R&D et aux acquisitions, nous continuons à nous appuyer sur les derniers progrès dans le domaine de la biotechnologie et de la chimie analytique pour offrir à nos clients des solutions analytiques uniques.

Depuis la création d’Eurofins, nous avons réalisé plus de 400 acquisitions pour élargir notre portefeuille de méthodes d’analyse. Nous continuerons à réaliser de nouvelles acquisitions à l’avenir afin d’élargir notre portefeuille de tests et de générer des économies d’échelle qui nous permettront de continuer à fournir un excellent service à des prix attractifs.

D’un point de vue géographique, la région Asie-Pacifique sera une zone de croissance considérable dans les années à venir. Au cours de la prochaine décennie, nous chercherons à rééquilibrer nos revenus entre l’Europe, l’Amérique du Nord et le reste du monde.

Existe-t-il une forte concurrence sur le secteur de la bio-analyse ou celui-ci reste-il au contraire atomisé ?

G. M : Le secteur des tests bio-analytiques reste très fragmenté. Eurofins a contribué à consolider le marché des analyses en laboratoire depuis des décennies, ce qui a permis de réaliser des économies d’échelle et d’améliorer le service à nos clients.

Depuis deux ans le groupe a donné la priorité à son désendettement en réduisant ses ambitions en matière de croissance externe ? Allez-vous vous montrer plus offensif ? Quelle est votre marge de manœuvre financière ?

G. M : En 2020 et 2021, le Groupe s’est concentré sur le soutien à la lutte contre la Covid-19, et par conséquent, nous avons effectué moins de fusions et acquisitions en comparaison avec 2018 et 2019. Cependant, nous nous sommes également focalisés sur l’intégration des acquisitions antérieures, la finalisation de notre infrastructure de laboratoires, le déploiement de solutions informatiques sur mesure et la poursuite des efforts visant l’amélioration des marges et de la génération de trésorerie.

Au cours des deux dernières années, nous avons en effet pu réduire considérablement notre dette et notre levier financier, en partie grâce aux contributions supplémentaires de nos activités liées au Covid-19. Nous disposons désormais d’une grande souplesse financière, puisque nous nous sommes considérablement désendettés et que nous disposons d’une masse importante de liquidités pour continuer à investir dans notre croissance et pour tirer parti des nouvelles opportunités de marché qui s’ouvriront à nous après la pandémie.

Eurofins Scientific est au cœur de la thématique d’un monde plus sain et plus durable. Comment en interne mettez-vous en place cette politique ESG ?

G. M : La prise en compte des critères ESG a toujours été un élément important dans l’évolution de la stratégie du Groupe Eurofins, qui est aujourd’hui le leader mondial du  » Testing for Life « . Au fil des années, nous sommes devenus un véritable facilitateur ESG : qu’il s’agisse d’améliorer la santé globale, d’aider nos clients à assurer la sécurité alimentaire ou de réduire leur impact environnemental, nous sommes fermement convaincus que la durabilité a toujours été au cœur de nos activités.

Cette conviction se reflète dans les activités quotidiennes de l’entreprise et est soutenue par le travail de nos employés, qui s’engagent systématiquement à trouver et à développer des solutions innovantes et durables, tant au sein de notre entreprise que pour nos clients.

Le positionnement de leader que le Groupe a réalisé sur ses marchés nous permet aujourd’hui de concentrer encore plus d’efforts sur notre stratégie ESG. Nous avons donc récemment élaboré une feuille de route qui vise à mettre en place un programme de durabilité ambitieux et structuré pour les années à venir.

Ce programme a été lancé en 2020, avec notamment la publication d’un rapport de développement durable, l’intégration des objectifs ESG dans la performance et dans la rémunération des dirigeants d’Eurofins, l’évolution du conseil d’administration avec la nomination de deux nouveaux administrateurs indépendants et l’atteinte de la parité hommes-femmes. En outre, nous avons mis en place l’initiative mondiale Equality and Diversity Excellence et avons réussi à tripler le budget de la Fondation Eurofins. Nous avons également accéléré nos engagements climatiques pour atteindre la neutralité carbone d’ici 2025, avec la création d’une équipe d’experts chargée des efforts du Groupe en matière de changement climatique.

Quelles sont vos perspectives pour cette année et à plus long terme ?

G. M : Nos perspectives d’activité restent très solides dans presque tous nos domaines d’activité. L’accent mis par Eurofins sur les tests pour la vie, sur les investissements réalisés depuis plus de 10 ans pour acquérir une position de leader mondial et sur le réseau de laboratoires de pointe inégalé constitue une base solide pour une croissance rentable en période post-pandémique.

Il est de plus en plus clair que les évolutions résultant de la pandémie entraîneront une demande croissante pour les services d’Eurofins dans les années à venir. Eurofins a donc l’intention de continuer à accroître sa part de marché, d’améliorer l’utilisation de ses laboratoires tout en visant une amélioration progressive des marges de rentabilité de ses laboratoires et tout en restant prêt à répondre très rapidement à toute nouvelle crise de santé publique.

A l’avenir, Eurofins a l’intention de continuer à investir de manière significative afin de devenir le membre le plus digitalisé et le plus innovant de son industrie et de participer de manière significative à l’évolution de son secteur d’activité et aux nouveaux marchés issus des nombreuses avancées scientifiques récentes en génomique, protéomique et sciences de la vie.

Rappelez-nous la politique du groupe en matière de distribution de dividende ?

G. M : Le Groupe n’a pas de politique de distribution de dividendes qui soit officielle, mais nous distribuons traditionnellement environ 20 à 30% des bénéfices annuels déclarés à nos actionnaires.

En mars 2021, le Groupe a déclaré des dividendes aux actionnaires de 0,68 euro par action ordinaire.